Las memorias del general Ulysses S. Grant

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A eso de las ocho partimos desde el punto de desembarco, marchando por el flanco. Después de moverme de esta manera durante una milla o una milla y media, me detuve donde había un terreno pantanoso cubierto con una gran cantidad de madera en nuestro frente, y desplegué una gran parte de mi fuerza como escaramuzadores. Para entonces, el enemigo descubrió que estábamos avanzando hacia Belmont y envió tropas a nuestro encuentro. Poco después de haber comenzado la fila, se encontraron sus hostigadores y comenzó la lucha. Esto continuó, cada vez más feroz, durante aproximadamente cuatro horas, el enemigo fue obligado a retroceder gradualmente hasta que fue conducido a su campamento. Al principio de este enfrentamiento, mi caballo recibió un disparo debajo de mí, pero obtuve otro de uno de mi personal y mantuve el avance hasta llegar al río.

Los oficiales y hombres comprometidos en Belmont fueron atacados por primera vez. Los veteranos no podrían haberse comportado mejor que hasta el momento de llegar al campamento rebelde. En este punto, se desmoralizaron por su victoria y no pudieron cosechar su recompensa completa. El enemigo había sido seguido tan de cerca que cuando llegó al terreno despejado en el que estaba instalado su campamento, se retiró apresuradamente por la orilla del río, lo que lo protegió de nuestros disparos y de nuestra vista. Esta precipitada retirada en el último momento permitió a las fuerzas nacionales abrirse camino sin obstáculos a través de los abatis, la única defensa artificial que tenía el enemigo. En el momento en que se llegó al campamento, nuestros hombres depusieron las armas y comenzaron a rebuscar en las tiendas para recoger trofeos. Algunos de los oficiales superiores eran poco mejores que los soldados. Galopaban de un grupo de hombres a otro y en cada parada pronunciaban un breve elogio sobre la causa de la Unión y los logros del mando.

Durante todo este tiempo, las tropas con las que nos habíamos enfrentado durante cuatro horas, yacían agazapadas al amparo de la orilla del río, listas para subir y rendirse si se les llamaba para hacerlo; pero al ver que no los perseguían, se abrieron paso río arriba y llegaron a la orilla entre nosotros y nuestros transportes. Vi al mismo tiempo dos vapores que venían del lado de Colón hacia la costa oeste, por encima de nosotros, negros —o grises— con soldados desde la cubierta de calderas hasta el techo. Algunos de mis hombres se dedicaban a disparar con cañones capturados a vapores vacíos río abajo, fuera de alcance, vitoreando en cada disparo. Traté de hacer que volvieran sus armas hacia los vapores cargados arriba y no tan lejos. Mis esfuerzos fueron en vano. Por fin ordené a mis oficiales de estado mayor que prendieran fuego a los campamentos. Esto provocó el fuego de los cañones enemigos ubicados en las alturas de Colón. Se habían abstenido de disparar antes, probablemente porque tenían miedo de golpear a sus propios hombres; o pueden haber supuesto, hasta que el campamento se incendió, que todavía estaba en posesión de sus amigos. Aproximadamente en ese momento, también, los hombres que habíamos conducido por la orilla fueron vistos en línea río arriba entre nosotros y nuestros transportes. Se dio la alarma "rodeada". Los cañones del enemigo y el informe de estar rodeado, pusieron a oficiales y hombres completamente bajo control. Al principio, algunos de los oficiales parecían pensar que estar rodeados era estar en una posición desesperada, donde no había nada que hacer más que rendirse. Pero cuando anuncié que habíamos entrado y que podíamos salir igualmente bien, pareció una nueva revelación para los oficiales y soldados. Formaron línea rápidamente y comenzamos de regreso a nuestros botes, con los hombres desplegados como escaramuzadores como habían estado al entrar al campamento. Pronto se encontró con el enemigo, pero su resistencia esta vez fue débil. Nuevamente los confederados buscaron refugio bajo las orillas del río. Sin embargo, no pudimos detenernos para recogerlos, porque las tropas que habíamos visto cruzar el río ya habían desembarcado y estaban más cerca de nuestros transportes que nosotros. Sería prudente dejarlos atrás; pero no volvimos a molestarnos de camino a los barcos.

Desde el comienzo de los combates, nuestros heridos habían sido trasladados a las casas de la retaguardia, cerca del lugar de desembarco. Ahora ordené a las tropas que trajeran a los heridos a los barcos. Después de que esto duró un rato, recorrí el camino, sin siquiera un oficial de estado mayor, para visitar al guardia que había apostado en el acceso a nuestros transportes. Sabía que el enemigo había cruzado desde Colón en un número considerable y era de esperar que nos atacara mientras nos embarcábamos. Este guardia se encontraría primero y, como estaban en una trinchera natural, podría retener al enemigo durante un tiempo considerable. Mi sorpresa fue grande al descubrir que no había un solo hombre en la trinchera. Regresando al bote encontré al oficial que había comandado la guardia y supe que había retirado su fuerza cuando el cuerpo principal cayó hacia atrás. Al principio ordené al guardia que regresara, pero al ver que tomaría algún tiempo reunir a los hombres y llevarlos de regreso a su posición, anulé la orden. Entonces, temiendo que el enemigo que habíamos visto cruzar el río abajo pudiera venir sobre nosotros desprevenido, salí al campo a nuestro frente, todavía completamente solo, para observar si el enemigo pasaba. El campo estaba cultivado con maíz tan alto y espeso que cortaba la vista incluso de una persona a caballo, excepto directamente a lo largo de las hileras. Incluso en esa dirección, debido a las hojas de maíz que sobresalían, la vista no era extensa. No había avanzado más de unos pocos cientos de metros cuando vi un cuerpo de tropas que marchaba a mi lado a menos de cincuenta metros de distancia. Los miré por un momento y luego giré mi caballo hacia el río y comencé a retroceder, primero en un paseo, y cuando me creí oculto a la vista del enemigo, tan rápido como mi caballo podía llevarme. Cuando llegué a la orilla del río, todavía tenía que recorrer unos cientos de metros hasta el punto donde estaba el transporte más cercano.

El campo de maíz frente a nuestros transportes terminaba en el borde de un denso bosque. Antes de que yo regresara, el enemigo había entrado en este bosque y había abierto un fuego vivo sobre los barcos. Nuestros hombres, con la excepción de los detalles que habían ido al frente después de los heridos, estaban ahora a bordo de los transportes o muy cerca de ellos. Los que no estaban a bordo pronto llegaron allí y los botes partieron. Yo era el único hombre del ejército nacional entre los rebeldes y nuestros transportes. El capitán de un barco que acababa de salir pero no arrancaba, me reconoció y ordenó al maquinista que no arrancara el motor; luego hizo que me quitaran una tabla. Mi caballo pareció asimilar la situación. No había ningún camino por la orilla y todo el que esté familiarizado con el río Mississippi sabe que sus orillas, en un estado natural, no varían en un gran ángulo con respecto a la perpendicular. Mi caballo puso las patas delanteras sobre la orilla sin vacilar ni insistir, y con las patas traseras bien debajo de él, se deslizó por la orilla y trotó a bordo del bote, a tres o cinco metros de distancia, sobre una sola tabla de cuadrícula. Desmonté y fui de inmediato al piso superior.

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