Vikingos en Bizancio: los varangianos y sus intrépidas conquistas

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Es relativamente bien sabido que los vikingos fueron algunos de los mejores viajeros, comerciantes y mercenarios de la historia. Su alcance se extendió mucho, ya que se les atribuye haber encontrado América del Norte y Groenlandia, sus nombres llevaron el miedo a los corazones de muchos europeos continentales. Sin embargo, lo que a veces es menos conocido es exactamente hasta dónde llegó el brazo de los vikingos. En realidad, su cultura se extendió hasta el este de Turquía y Rusia, culminando con su influencia directa en la creación del Estado de Kievan de Rus, que duró hasta bien entrado el siglo XIII.

De acuerdo con la Crónica primaria rusa , uno de los principales textos que documentan la influencia vikinga en Rusia, los varangianos —como los llamaron los griegos y los eslavos orientales— se establecieron en Ladoga, Rusia a mediados de los años 750, y más tarde en la cercana Novgorod. Al igual que las huellas de los vikingos escandinavos, sus asentamientos no eran inicialmente pacíficos, ya que exigían tributos de las personas que habían conquistado, los finlandeses bálticos y los eslavos. Debido a esto, inicialmente fueron expulsados ​​de Novgorod por un período de tiempo. Sin embargo, el giro intrigante es que los finlandeses y eslavos pronto comenzaron a apreciar las regulaciones que los varangianos habían traído a su comunidad, por lo que se les rogó a los varangianos que regresaran y trajeran esas mismas regulaciones con ellos. Fue entonces cuando se registró por primera vez el liderazgo de Rurik (830-870), de quien se extiende un linaje ruso.

Pintura del líder Rurik fechada en 1672. ( Wikimedia Commons )

El primo de Rurik, Oleg, fue responsable de expandir a los varegos desde Novgorod más al sur, y finalmente capturó Kiev en 882 y forjó un asiento del poder varego allí. Esa sede se convirtió en la capital de una federación de estados eslavos, denominada Estado de Rusia de Kiev. Después de Oleg, el reinado de Vladimir el Grande vio la introducción del cristianismo a los varegos y su posterior conversión. Los descendientes de Rurik y Oleg continuaron estando a cargo del Estado de Kiev, lo que finalmente condujo a la fundación del Tsardom de Rusia.

El bautismo y cristianización de Kievans, una pintura de Klavdiy Lebedev. Pintado antes de 1916. ( Wikimedia Commons )

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Ahora bien, no sorprende que los varangianos fueran tan agresivos como sus predecesores del norte. Si bien el deseo de los vikingos nombrados era expandir su tierra y riqueza a través del Atlántico y hacia Inglaterra, una de las principales prioridades de los varegos era obtener las riquezas sin explotar del mundo oriental. Fueron tan contundentes y persistentes que intencionalmente iniciaron guerras con la gente de Bizancio para que pudieran robar en caso de su victoria.

Los varegos eran una fuerza a tener en cuenta porque controlaban los dos comercios principales de este a oeste. El comercio del Volga era una ruta del siglo IX que conectaba el norte de Rusia, conocido por los varegos como Gardariki, y el Medio Oriente, llamado Serkland. La ruta comercial era conocida por transferir bienes y riquezas del Mar Báltico al Mar Caspio, y siguió siendo la principal forma de transporte y comercio hasta la declinación de la plata en el siglo XI. En este momento, la Ruta del Dnieper, que se extiende desde el Mar Negro hasta la capital de Byzanitum, Constantinopla, tomó su lugar, ya que su proximidad a la capital brindaba protección contra los turcos.

Mapa del territorio europeo habitado por tribus eslavas orientales en los siglos VIII y IX. 2010. Por: SeikoEn. ( Wikimedia Commons )

Cuando terminó la era vikinga, el este vio la conclusión de la afluencia de escandinavos a su región, y los varegos comenzaron a asimilarse y casarse con los nativos. En el momento de la caída de la Rus de Kiev en 1240 a manos de los mongoles, los varegos se volvieron relativamente indistinguibles de los eslavos nativos. A pesar de esta fusión de etnias, es importante crear una distinción entre los vikingos y los varegos para comprender mejor su impacto en la historia de Rusia.

Foto principal: La invitación de los varangianos: Rurik y sus hermanos Sineus y Truvor llegan a las tierras de los eslavos de Ilmen en Staraya Ladoga. Pintado antes de 1913 por Viktor.M.Vasnetsov. ( Wikimedia Commons )

Lea la Parte 2 - La Guardia Varangian: Berserkers del Imperio Bizantino

Por Ryan Stone


    La Rus de Kiev y los varangianos

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    Nota del editor: así como los vikingos noruegos y daneses gobernaron una vez Dublín de Irlanda, Kiev y otras áreas eslavas fueron gobernadas una vez por vikingos suecos. Una creencia común es que la palabra Rusia se basa en la palabra Rus. Según la teoría más destacada, el nombre Rus se basa en el nombre finlandés de Suecia (Ruotsi), y también en nórdico antiguo para "los hombres que remar". La fotografía de arriba es del autor de este artículo y sus compañeros recreadores eslavos que se enorgullecen de su herencia vikinga.

    La presencia de escandinavos nórdicos en lo que ahora es Rusia, Ucrania y Bielorrusia está probada por más de cien años de extensas excavaciones arqueológicas, así como por la investigación contemporánea del ADN. Estos escandinavos medievales tempranos eran conocidos como la Rus, y a través del poderío militar y económico formaron una clase dominante de élite sobre las tribus eslavas orientales centradas en Kiev en la actual Ucrania. En este breve artículo, nos gustaría centrarnos en el significado de la palabra Rus y la naturaleza de las actividades escandinavas en Europa del Este.

    Incluso antes de la conocida era vikinga, los escandinavos eran expertos constructores de barcos, navegantes y marineros. La clara ventaja de estas habilidades se aplicó para el comercio y otros medios de enriquecimiento. En el siglo VIII (alrededor del comienzo de la era vikinga), los vikingos escandinavos controlaban el comercio en el mar Báltico, expandiéndose constantemente a mercados nuevos y más distantes. Aunque el primer contacto entre los escandinavos y el Báltico debe haber ocurrido en la prehistoria, las incursiones y el comercio vikingo en el este se aceleraron enormemente durante los siglos VIII y IX.

    "La única ocupación de Rus es el comercio de sable, ardilla y otras pieles. Acosan a los eslavos, usan barcos para llegar a ellos, se los llevan como esclavos y los venden. No tienen campos, simplemente viven de lo que obtienen de los Tierras eslavas ". - Ibn Rustah

    La palabra Rus se encuentra en fuentes árabes, bizantinas, francas, persas y rusas. Ocurre en las variantes Rus, Rus ', Rhos, Ruzi, Rūsiyyah y otros. A pesar de la noción reciente de que la palabra Rus (que puede significar "rojo") describe el cabello rojo de los vikingos, el término en sí probablemente se deriva del nórdico antiguo róðsmenn, que significa "remeros". Algunos investigadores sospechan que los pueblos del Golfo de Finlandia adoptaron la nomenclatura sueca original. En la Crónica primaria de Nestor, se dice que la tribu de Rus habitaba más allá del mar, es decir, Suecia. Curiosamente, las palabras modernas en finlandés y estonio para Suecia son Ruotsi y Rootsi. A medida que los suecos se desplazaban cada vez más hacia el este, el término finlandés probablemente fue copiado y cambiado por otras personas que tuvieron la oportunidad de conocerlos, haciendo correr la voz. Rus y llevarlo a las masas. Desde esta perspectiva, la Rus desarrolló una reputación que era bien conocida en toda Europa.

    Si bien la variante más antigua de la palabra Rusia se conoce desde el siglo X, la primera mención de la palabra Rus proviene del Imperio franco alrededor del 839 d.C. En ese momento, Rus acompañó a los mensajeros bizantinos para negociar con el emperador Luis el Piadoso. Louis se dio cuenta de que estos guardaespaldas de los mensajeros eran escandinavos y, como los vikingos aterrorizaban actualmente las costas y vías fluviales francas, los consideraba espías del enemigo.

    Entonces, hasta donde podamos juzgar, la palabra Rus denota personas de etnia sueca, especialmente hombres. El análisis de ADN de la dinastía Rurikid, la casa más prominente de los príncipes rusos, demostró estar directamente relacionado con Suecia.

    Los varangianos

    Debemos definir la palabra varangiano así como. La tendencia actual entre los historiadores es (erróneamente) llamar a cada vikingo oriental un varangiano. En fuentes rusas posteriores, los varegos se describen incorrectamente como miembros de una tribu escandinava. Sin embargo, el término realmente proviene del nórdico antiguo væringi, que literalmente significa "compañero jurado". A diferencia de la palabra más general Rus, varangiano significa un mercenario dispuesto a servir en un ejército extranjero. Las unidades de guardaespaldas extranjeros fueron populares en la Alta Edad Media (y de hecho, en la época romana), ya que tales hombres eran más leales al gobernante porque no tenían intereses políticos locales.

    La Guardia Varangiana del Imperio Bizantino ganó un renombre brillante. Sin embargo, es difícil saber cuándo el término varangiano entró en uso por primera vez, y en qué medida debe aplicarse. Algunos autores piensan que la primera mención proviene del 911 d.C., cuando la Rus de Kiev y el Imperio Bizantino firmaron un tratado. En ese momento, varios cientos de guerreros Rus fueron a servir en Bizancio, aunque aún no formaban la famosa Guardia Varangiana de los emperadores. Otros eruditos piensan que la Guardia Varangian se formó por primera vez después de que el príncipe Vladimir, quien escapó de la Rus de Kiev a Suecia alrededor del 977 d.C., regresó con miles de mercenarios y conquistó la ciudad capital de Kiev (ahora conocida como Kiev en la actual Ucrania). En 988 d.C., Vladimir envió 6000 guerreros a Bizancio (para fortalecer su alianza con la superpotencia). Esto marcó el verdadero comienzo de la Guardia Varangian, que duró al menos hasta el siglo XIII.

    La Guardia Varangian se convirtió en un imán para los valientes vikingos que buscaban aventuras y riquezas en el Mediterráneo y las legendarias tierras del Este. Grandes héroes como Harald Hardrada harían su nombre y fortuna allí. Más tarde, la Guardia Varangian sirvió como destino para los guerreros nórdicos que no podían encontrar un lugar adecuado para sus talentos en ningún otro lugar, incluidos los sajones y daneses que huían de la desaparición de la Inglaterra e Irlanda vikingas después de que las batallas de Clontarf y Hastings marcaron la puesta de sol de la era vikinga. Este éxodo de la habilidad con la espada desde el norte fue lamentado por una fuente sueca, que describe un momento en el que casi no quedaban jóvenes, ya que la mayoría de ellos se fueron al extranjero para ser mercenarios. En Uppland, (centro de Suecia), podemos encontrar docenas de piedras rúnicas con nombres de varegos que nunca regresaron a casa. El servicio en el extranjero ofrecía la oportunidad de obtener ganancias extravagantes, pero también un peligro mortal. Nuestros antepasados ​​merecen respeto por ser lo suficientemente valientes, así como por sus muchas otras cualidades admirables.

    De Rus a Rusia

    A medida que los vikingos ricos, en su mayoría suecos, comenzaron gradualmente a construir campamentos fortificados a lo largo de sus rutas comerciales, algunos se establecieron, estableciendo una enorme red de contactos, recaudando impuestos y tributos. En el siglo X, estas actividades se transformaron en una entidad similar a un estado que ahora llamamos la Rus de Kiev. En términos generales, Kievan Rus podría considerarse un subproducto del comercio escandinavo. Es probable que los primeros gobernantes de sitios como Gnezdovo pertenecieran a la dinastía sueca que controlaba proto-ciudades, como el famoso asentamiento de Birka. Quizás por eso la cultura material de estos sitios, ubicados a 600 millas entre sí, es tan similar. Debemos enfatizar, sin embargo, que las tribus nativas que habitaban las tierras de la Rus de Kiev eran pueblos eslavos y finno-ugros.

    En varias generaciones, los elementos escandinavos se fueron asimilando, pero aún eran conscientes de su origen. Para los suecos, la región de Ladoga y Novgorod siguió siendo un área de interés durante mucho tiempo. Muchas princesas suecas no solo se casaron con nobles rusos, sino que también hubo esfuerzos masivos para reconquistar este territorio hasta el siglo XVIII. Todos estos aspectos dan testimonio de cómo los suecos entendieron su participación en la construcción del estado ruso y el vínculo entre los rusos y sus antepasados ​​vikingos.

    Thomas Vlasaty, Praga, República Checa

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    En el siglo IX, los vikingos suecos penetraron profundamente en la actual Rusia y Ucrania. En 850, habían formado sus propios principados en Kiev y Novgorod. A partir de ahí, dominaron a los eslavos circundantes como casta gobernante de una nueva civilización que llegó a conocerse como Kievan Rus. Los príncipes de Rusia tendían a contratar nuevos combatientes de Escandinavia, que eran conocidos como varangianos, un término que significa un extraño que había tomado el servicio militar o un miembro de una unión de comerciantes y guerreros.

    A principios de la década de 900, algunos de estos vikingos varegos se habían aventurado más al sur, navegaron a través del Mar Negro y asaltaron Constantinopla y las tierras bizantinas. Algunos, sin embargo, se pusieron al servicio de los emperadores bizantinos como mercenarios. Ya en 902, los registros contemporáneos describen una fuerza de unos 700 varangianos que participaron en una expedición bizantina contra Creta.


    Vikingos trotamundos: la búsqueda de Constantinopla

    Los viajes épicos de los vikingos a las Islas Británicas, Islandia, América del Norte y puntos del oeste tienden a ocultar el hecho de que los guerreros escandinavos también se aventuraron hacia el este a través de Europa y partes de Asia. Mientras los daneses y los noruegos navegaban hacia el oeste, los combatientes y comerciantes suecos viajaron en la dirección opuesta, atraídos inicialmente por las monedas de plata de alta calidad acuñadas por el califato abasí que se extendían por todo el Medio Oriente.

    Pintura de La invitación de los varangianos: Rurik y sus hermanos llegan a Staraya Ladoga.

    Estos vikingos que cruzaron el Mar Báltico y descendieron por Europa del Este fueron marcados & # x201CRus & # x201D & # x2014 posiblemente derivado de & # x201Cruotsi, & # x201D, una palabra finlandesa para los suecos que significa & # x201Ca tripulación de remeros & # x201D y el término del cual Rusia recibe su nombre. A medida que los rus emigraron por los ríos Dnieper y Volga, establecieron asentamientos a lo largo de las rutas comerciales hacia los mares Negro y Caspio y conquistaron las poblaciones nativas eslavas en la actual Rusia, Bielorrusia y Ucrania.

    A mediados del siglo IX, los comerciantes rus aparecieron en Bagdad. La capital del califato abasí pudo haber sido la ciudad más grande del mundo con una población de más de un millón de personas, pero no logró capturar la imaginación vikinga como Constantinopla, la capital del Imperio Bizantino que se decía que albergaba riquezas aún mayores. .

    & # x201C La seda y el oro son los grandes señuelos, & # x201D dice John Haywood, quien narra las hazañas de los invasores escandinavos en cuatro continentes en su nuevo libro, & # x201C Northmen: The Viking Saga AD 793-1241. & # x201D & # x201C Los rus habrían escuchado historias sobre las riquezas de Constantinopla. La gran atracción en el comercio era la seda, que era un producto de enorme prestigio por el que intercambiaban esclavos, pieles, cera de abejas y miel con los bizantinos. Constantinopla era también uno de los pocos lugares que todavía tenía monedas de oro, que eran escasas en comparación con el período romano. & # X201D

    Crédito: xavierarnau / Getty Images)

    La ubicación de Constantinopla a orillas del estrecho del Bósforo, que separaba Europa de Asia, le permitió convertirse en una próspera encrucijada de comercio, la ciudad más grande de Europa y la ciudad más rica del mundo. Los grandes tesoros necesitaban fuertes defensas. Constantinopla, la ciudad más fuertemente fortificada del mundo, estaba rodeada por un foso y tres murallas paralelas. Además, una cadena de hierro que podía extenderse a lo largo de la boca de la ciudad y el puerto de la ciudad lo protegía de un asalto naval.

    No se sabe cuándo llegó la Rus por primera vez a Constantinopla, pero fue antes de 839 cuando los representantes de la Rus llegaron a la corte franca como parte de una misión diplomática bizantina. En junio de 860, la Rus lanzó un ataque sorpresa contra Constantinopla en un momento en que la ciudad quedó en gran parte indefensa ya que el emperador bizantino Miguel III se fue con su ejército luchando contra el califato abasí en Asia Menor mientras la armada bizantina se enfrentaba a piratas árabes en el Mar Mediterráneo.

    Graffiti vikingo deja cicatrices en una balaustrada en Hagia Sophia. (Crédito: Jim Brandenburg / Minden Pictures / Getty Images)

    En lo que el patriarca griego Focio llamó & # x201Ca rayo del cielo & # x201D, los rus saquearon los suburbios de Constantinopla y lanzaron incursiones costeras alrededor del mar de Mármara en las que quemaron casas, iglesias y monasterios y masacraron al patriarca y los sirvientes. Sin embargo, nunca intentaron romper las murallas de la ciudad antes de partir repentinamente en agosto. Los bizantinos acreditaron la intervención divina, pero los rus probablemente partieron para asegurarse de que pudieran regresar a casa antes de que comenzara el invierno.

    Una fuente medieval rusa detalla un segundo ataque a Constantinopla en 907 cuando una flota de 2.000 barcos se encontró con la cadena de hierro que bloqueaba la entrada del puerto. Los ingeniosos vikingos respondieron volviéndose anfibios, arrastrando sus barcos a tierra, colocando ruedas y arrastrándolos por tierra antes de volver a colocarlos en el agua al otro lado de la cadena antes de ser repelidos por los bizantinos. Sin embargo, no existen relatos bizantinos de un ataque vikingo en 907, y Haywood señala que la historia podría haber sido inventada como una forma de explicar un acuerdo comercial posterior entre los rus y los bizantinos.

    Los bizantinos se acercan a un barco vikingo en Constantinopla. (Crédito: Michael Hampshire / National Geographic / Getty Images)

    En 941, la Rus lanzó un desastroso ataque contra Constantinopla. Con el ejército y la armada bizantinos una vez más fuera de la ciudad, una flota de 1,000 barcos descendió sobre Constantinopla solo para ser destruida por 15 dromones viejos equipados con proyectores de fuego griego que incendiaron los barcos vikingos. Pesados ​​por su armadura, los rus que evitaron las llamas saltando al mar se hundieron en una muerte acuosa. Otros se incendiaron mientras nadaban. Cuando finalmente llegaron los refuerzos bizantinos, la Rus zarpó hacia casa.

    Medio siglo después, los vikingos serían reclutados para defender Constantinopla en lugar de atacarla. Cuando el emperador bizantino Basilio II se enfrentó a un levantamiento interno en 987, Vladimir el Grande le dio 6.000 mercenarios vikingos conocidos como varegos para diferenciar a los escandinavos nativos de los rus, quienes a mediados del siglo X se habían asimilado con los eslavos nativos y habían perdido su identidad distintiva. . Impresionado por la ferocidad con la que los vikingos lucharon contra los rebeldes, el emperador estableció la Guardia Varangian de élite para proteger Constantinopla y servir como sus guardaespaldas personales. Sin lazos locales o conexiones familiares que pudieran dividir sus lealtades y una incapacidad para hablar el idioma local, los varegos demostraron ser mucho menos corruptibles que los guardias griegos de Basil & # x2019s.


    Los vikingos que fueron griegos: la guardia varega de Constantinopla

    En los siglos VII y VIII, los vikingos comenzaron a explorar nuevas tierras y se extendieron por el norte y el oeste de Europa, surcando mares y ríos con sus barcos flexibles.

    Por Theo Mak Baterista, cantante, compositor y geek de la historia

    Atacaron porque librar guerras y saquear era esencial para su supervivencia.

    A medida que los daneses y los noruegos ocuparon Inglaterra y se enfurecieron en Francia, los suecos comenzaron a descender por los ríos de Europa del Este. Con el tiempo, los suecos dominaron la población eslava de la Rusia moderna, adoptaron su idioma y cultura y establecieron su propia hegemonía al fundar ciudades como Novgorod y Kiev. Estas personas pasaron a la historia como "Rus", de la palabra finlandesa Ruotsi que significa remeros y en ellos están las raíces de la Rusia actual.

    El río Dniéper los llevó al Mar Negro y desde allí llegaron a Constantinopla. Los intentos de los vikingos de apoderarse de Constantinopla resultaron inútiles.

    Llamaron a Constantinopla Miklagard, que significa "Ciudad enorme" porque estaban tan fascinados por ella. Los vikingos se sintieron atraídos por la fama de riqueza y prosperidad que caracterizaba a la entonces ciudad más grande del mundo. Con los bizantinos, los vikingos establecieron relaciones comerciales especiales, al menos durante los períodos en que no atacaron.

    Los emperadores, a su vez, quedaron impresionados por las habilidades de lucha de los escandinavos, a quienes llamaban varegos, que en el antiguo idioma nórdico significaba "guerrero jurado".

    Antes de que Constantinopla fuera capturada por los cruzados en 1204, la Guardia Varangian luchó junto al ejército imperial en todas las campañas importantes, desde Sicilia hasta Tierra Santa. Se había creado una fuerte conexión entre las dos culturas.

    Los visitantes de la iglesia de la Santa Sabiduría (Agia Sofia) verán que los vikingos dejaron literalmente su huella en Constantinopla.

    Hace alrededor de 1100 años, posiblemente durante una misa dominical, un vikingo aburrido llamado Halvdan (Halfdan) talló su nombre en una losa de mármol en la galería superior de Hagia Sophia. Durante años, nadie lo había notado, y hasta 1964, la gente pensaba que se trataba de grietas espontáneas, pero estaba escrito en el antiguo idioma nórdico - “Halvdan was here” -. - El aburrido general vikingo que "destrozó" a Santa Sofía

    La historia del ejército vikingo de Constantinopla conocido como la Guardia Varangian (en noruego antiguo Vaeringjar, proviene de la palabra noruega 'var', que significa juramento de honor) comienza cuando el emperador bizantino Basilio II enfrentó una revuelta interna en 987. Vladimir el Great le proporcionó 6.000 mercenarios vikingos, pero varios grupos de guerreros vikingos habían estado al servicio imperial desde 874. Poco a poco, los vikingos, predominantemente de Suecia, pero también de Noruega y Finlandia, comenzaron a unirse a las filas en gran número:

    En estos años, los hombres suecos se fueron para alistarse en la Guardia Bizantina Varangian en tal número que Västgötalagen declaró que nadie podía heredar mientras permaneciera en "Grecia", el entonces término escandinavo para el Imperio Bizantino, para detener la emigración. Västgötalagen (ley Westrogótica)

    Una página de la ley de finales del siglo XIII Äldre Västgötalagen. - Foto por Natanael Beckman

    Las formidables habilidades de combate de estos norteños, ciegamente leales al emperador (siempre que los recompensara con suficiente oro), los establecieron como un batallón de fuerzas especiales, que pronto se convirtió en el guardaespaldas personal del emperador con un poder considerable hasta el siglo XIII. El servicio en la guardia aseguró ricas recompensas y una gran reputación. Hoy en día hay 30 tabletas rúnicas en Suecia que cuentan la historia de la vida y los hechos de los guerreros varegos en Grikkland, la tierra de los griegos.

    En estas piedras rúnicas, la palabra Grikkland ("Grecia") aparece en tres inscripciones, la palabra Grikk (j) ar ("griegos") aparece en 25 inscripciones, dos piedras se refieren a los hombres como grikkfari ("viajero a Grecia") y una piedra se refiere a Grikkhafnir ("puertos griegos").

    Entre otras piedras rúnicas que se refieren a expediciones al extranjero, los únicos grupos que son comparables en número son las llamadas "piedras rúnicas de Inglaterra" que mencionan expediciones a Inglaterra y las 26 piedras rúnicas de Ingvar que se refieren a una expedición vikinga al Medio Oriente. Piedras rúnicas de Grecia

    Después de la invasión normanda de Inglaterra, en la época del emperador Alexios Komnenos a finales del siglo XI, la Guardia Varangiana comenzó a ver un aumento en el número de anglosajones.

    Los varegos lucharon junto con el ejército imperial en el sur de Italia, Sicilia, África y Oriente Medio. Sus deberes incluían servir como guardias de palacio, acompañar al emperador y la familia imperial a festivales y festividades, y servicios de la iglesia en Hagia Sophia, además de servir como guardaespaldas personal del emperador. Los escandinavos podían ocupar una variedad de posiciones en la Guardia, pero los rangos más altos probablemente estaban reservados para miembros de familias nobles griegas.

    La membresía en la Guardia Varangian fue un gran honor, y los hombres con un poder y estatus significativo en sus países de origen estaban orgullosos de ser parte de ella. El miembro más destacado de la Guardia Varangian fue probablemente Harald Hardrada, más tarde Harald III de Noruega, quien se convirtió en Akolouthos (en griego: ἀκόλουθος), el comandante de la Guardia antes de regresar a casa en 1043.

    La tradición de depender de las tropas bárbaras de fuera del Imperio era tan antigua como la ciudad misma, ya que Constantino mostró un gran honor a los Cornuti por el papel que desempeñaron en la Batalla del Puente Milviano en el 312 d. C. representado claramente en el Arco de Constantino de pie cerca del Emperador, pero el emblema de cuernos curvos que terminan en cabezas de animales que llevan en sus cascos se incorporó al ejército romano, junto con el grito de batalla germánico, el barditus. - El camino vikingo a Bizancio

    Si bien la mayoría de ellos trajeron sus armas cuando se unieron a la Guardia, a menudo complementaron partes del arsenal imperial y finalmente adoptaron atuendos y equipos militares bizantinos.

    Su arma más distintiva era un hacha, lo que les valió el apodo de ᾽πελεκυφορος φρουρα ’, o" guardia con hacha ".

    Preparándose para una batalla, un tipo de formación estándar era que las unidades de infantería se alinearan generalmente detrás de la caballería, como una segunda línea, de acuerdo con las normas de los ricos manuales de tácticas militares bizantinas. El cuerpo de los varegos se dividió en batallones de 500 hombres y estuvo a la vanguardia de varias batallas y se realizó admirablemente. Era una parte rápida y flexible del ejército que era capaz de flanquear rápidamente y asustar a un enemigo.

    Los varangianos llevaban un hacha de hierro pesado de un solo filo, el Δανεζικο (Daneziko / danés). Esta característica arma tenía una longitud de cañón de 1-1,20 m. y una cabeza de unos 30 cm de largo. Además, su equipo iba acompañado de una espada escandinava con una hoja profunda de un solo filo o anfistómico, así como lanzas.

    Su equipo de defensa consistía en armaduras encadenadas, guantes, cascos de acero y un escudo. Sus escudos estaban decorados con patrones geométricos en el perímetro y figuras de animales en la superficie principal, con dragones o el cuervo, el ave sagrada del dios Odin y símbolo de los vikingos.

    Durante la Cuarta Cruzada en 1204 el cuerpo de los varangianos opuso una fuerte resistencia a los ataques de los cruzados, pero sin poder evitar la caída de Constantinopla.

    Después de 1204, los varegos abandonaron la ciudad junto con la aristocracia y continuaron sirviendo en la corte del Imperio de Nicea con las familias de Laskaris y los paleólogos que más tarde en 1261 lograron reconquistar la ciudad de Constantinopla.

    Los últimos varegos fueron finalmente asimilados étnicamente por los griegos, pero la Guardia permaneció activa hasta al menos 1400 d. C., cuando algunas personas en Constantinopla todavía eran identificadas como "varegos".

    El estado ruso de Vladimir el Grande dejó un gran legado. Unió administrativa y culturalmente una región en ascenso y la convirtió en un reino dinámico. La Iglesia Ortodoxa se convirtió en la iglesia dominante en Europa del Este gracias a la influencia cultural del Imperio Romano de Oriente que creó una fusión bizantino-eslava, con resultados impresionantes en la cultura y las artes. Muchos gobernantes adoptaron ceremonias imperiales en sus cortes y asumieron el título de Zar, que era una traducción eslava del título bizantino "César".

    Esta cultura fue la base sobre la que se construyó más tarde el gran Imperio Ruso.

    Hallazgos de tumbas en Escandinavia indican que las ropas que usaba la clase alta fueron influenciadas por la corte imperial de Constantinopla y alardearon de sus riquezas al adornarse con hilos de seda y oro de Bizancio. Una fuerte conexión entre la cultura vikinga y la cultura grecorromana que estaba importando bienes e ideas a Escandinavia.

    Bolli Bollason - va a Miklagård dispuesto a descubrir y conocer más que sus territorios nativos de Islandia. Entró en la guardia de Varangian y, después de unos años, regresó a su lugar de origen lleno de riquezas: “Tenía puesta la ropa de piel que el rey Garth le había dado, tenía encima una capa escarlata y tenía Footbiter ceñido sobre él, cuya empuñadura estaba teñida de oro, y la empuñadura tejida con oro, tenía un casco dorado en la cabeza y un escudo rojo en el costado, con un caballero pintado en oro. Tenía un puñal en la mano, como es costumbre en el extranjero [. ]. Laxdæla Saga

    El Imperio Romano de Oriente, la continuación y evolución de la herencia grecorromana, un imperio brillante, quizás el estado más brillante y longevo, con sus crisis pero también su magnificencia, ejerció una amplia influencia en todos los pueblos de Europa del Este, Europa occidental, sur de Europa y norte de Europa.

    Ha dado forma al continente en todos los aspectos en lo que ahora llamamos civilización europea en su conjunto. Bizancio nos ha dejado un legado glorioso en el arte y la literatura, el refinamiento de la moral, la filosofía y el derecho civil, la diplomacia y la medicina. La preservación de todo el conocimiento antiguo. Su poder y su influencia dieron forma a nuestro lado del planeta durante muchos siglos. Durante once siglos, Constantinopla fue el centro del mundo y actuó como un escudo formidable para Europa.

    A medida que las condiciones de vida en Bizancio se volvieron gradualmente más difíciles y peligrosas debido a las conquistas otomanas, numerosos griegos emigraron a Occidente, llevándose consigo obras de su literatura. Los tesoros del mundo clásico: la eterna civilización helénica. Al transportar las obras clásicas a Occidente y rescatarlas de las manos de los otomanos, Bizancio, incluso en su lecho de muerte, ofreció un gran servicio a la humanidad y al desarrollo futuro de la humanidad. Abrió el camino hacia la verdadera libertad la exploración eterna del conocimiento y los valores. La antigua excelencia moral de Αρετή (Areti), la noción eterna y universal de virtud.

    Quizás el colapso internacional que estamos viviendo ahora no sea una coincidencia sino el síntoma de un colapso total de principios e ideas y otros fenómenos sociales que desencadenaron la era de la Ilustración, pero estamos viviendo un colapso cultural de nuestra civilización europea con sus principales objetivos ahora. ¿Sacar provecho, lucirse en Instagram y comprar el último dispositivo tecnológico incluso si en realidad no lo necesitamos sin darnos cuenta de que las grandes corporaciones y la banca están tomando el control? ¿Estamos viviendo de nuevo en una nueva Edad Oscura sin darnos cuenta? ¿Se ha reemplazado "creer y no dudar" por un nuevo lema bastante similar pero disfrazado?

    La solidaridad ha sido reemplazada por el individualismo, la subjetividad, la individualidad y el egocentrismo. De esta manera, la sociedad pierde su cohesión y se disuelve a sí misma en un conjunto de individuos en conflicto. El ego reemplaza al todo. "Yo soy" "ahora se reemplaza por" Yo tengo ". De esta manera nuestra civilización occidental se transforma de una estructura social coherente a una individualizada, y tal vez con el tiempo se desgastará, corromperá y colapsará cuanto más nos separemos de la realidad. ¿Qué es la realidad? ¿Qué pasa con Heracletus? ¿Y Pitágoras? ¿Y Platón? ¿Y Aristóteles?


    ¿Qué era la Guardia Varangian? Una breve historia de los guerreros vikingos del imperio bizantino

    Bodyguards to the Byzantine emperors, the Varangian Guard was a military corps in which Norsemen and later Anglo-Saxons made unlikely comrades. But how did the regiment begin, and why was it considered so formidable? Noah Tetzner investigates…

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    Published: October 20, 2020 at 4:24 pm

    During the Viking Age there existed, within the army of the Byzantine empire, an elite company of mercenaries mostly from Scandinavia. This group was known as the Varangian Guard, a regiment of warriors renowned for their ruthless loyalty and military prowess. Lured by wealth and glory, these were Vikings who had travelled the long road to Constantinople (or Miklagarðr, in Old Norse).

    These men sought only to serve, and for this they were handsomely rewarded. Adorned in Byzantine silk, expensive and brilliantly coloured, Old Norse sagas emphasise the lavish appearance of Varangian homecomings. Members of the guard were the highest-paid mercenaries in Byzantine service, and received frequent gifts from the emperor himself.

    Illustrious figures such as Harald Sigurðarson (later Harald Hardrada) and the far-travelled Icelander Bolli Bollason followed a long tradition of Scandinavian service in Byzantium. Indeed, Harald’s eventual (and successful) bid for the Norwegian crown was financed by the riches he acquired as a Varangian.

    From c989–1070, scores of Scandinavians joined the regiment, and by the end of the 11th century the guard had caught the interest of Anglo-Saxons, who fought alongside their unlikely Viking comrades.

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    How did the Vikings reach Constantinople?

    Although some Swedes followed Danish and Norwegian voyages to England and beyond, countless others set their sails eastward in search of Arabic silver. The allure of the dirham, a silver coin minted in the Abbasid Caliphate and other Muslim states, enticed the Scandinavians to try to discover its source. By the late eighth century, these coins had been appearing in trading places along Lake Ladoga (in today’s northwestern Russia) and the Baltic, where they came into the hands of Swedish merchants.

    Expeditions were organised, and the ‘Volga Vikings’ began exploring the rivers of eastern Europe. The Swedes may have been driven by trade, but their legacy in the east was no more peaceful than the Danish and Norwegian expansion west. Through slave-raiding and tribute-gathering, these Vikings extorted trade goods. They founded settlements or captured existing ones on widely travelled trade routes. Along the way, these Swedes who settled in Eastern Europe, acquired a new name: the ‘Rus’.

    The origins of this word, from which Russia gets its name, are ambiguous. Among scholars, it is widely accepted that ‘Rus’ is derived from the word Ruotsi, the Finnish name for the Swedes. Ruotsi, in turn, probably derives from the Old Norse word róðr, meaning ‘a crew of oarsmen’.

    Vladimir, overlord of Holmgard (Novgorod), would become the eventual ruler of the Kievan Rus. In c978-80, the Rus prince placed his bid for pre-eminence in a power-struggle against his brothers. Holmgard’s northerly position placed Vladimir closest to Sweden, where he mustered 6,000 recruits, and with this newly formed army he returned east, killed his brothers, and conquered the realm.

    Some nine years later, these 6,000 warriors would become the founding members of the Varangian Guard.

    The formation of the Varangian Guard

    In distant Constantinople, c989, the Byzantine emperor badly needed help. Basil II was up against no less than three challengers and appealed to the Rus ruler for military aid. In exchange for marriage to the emperor’s sister, Vladimir obliged, pledging his army of Swedes. These men turned the tide of Basil’s war, and it was Basil who named them the Varangian Guard.

    Why Varangian? Like many Viking Age terms, the etymology of the word is debatable. A widely accepted notion is that it derives from the Old Norse word vár (plural várar) meaning ‘confidence (in)’, ‘faith (in)’ or ‘vow of fidelity’ – therefore, a company of men who had sworn oaths of allegiance and loyalty.

    Basil II gained a national treasure in these valorous men of the north. No sword was drawn against him within the empire, nor could any foreigner withstand his might. Revelling in his new-found protection, the emperor founded an imperial bodyguard, thoroughly disciplined and ruthlessly loyal. The Varangian regiment came to replace his disloyal Greek lifeguards.

    Keepers of Constantinople

    As imperial bodyguards, the Varangians kept close to the emperor, forming the ‘Varangians of the City’, who guarded Constantinople. They stood sentry at the bronze doors of the Great Palace and protected the emperor’s other properties. The guardsmen also performed police duties and were able to carry out delicate tasks (arresting people of high status, for example) because of their imperial loyalty and external origin. For the same reasons, Varangians also acted as jailers, frequently operating at the dreaded prison of Nóumera that was attached to the Great Palace. These guardsmen never left the capital unless the emperor himself required it.

    Varangians accompanied their monarch wherever he went, serving him while he attended church and standing near his throne during receptions. The presence of Varangians in Byzantine churches is illuminated by the graffiti they left in Hagia Sophia during the 11th century. On the marble balustrade in the southern gallery of the cathedral, one suspected Varangian used his axe to carve a mostly illegible inscription including the name ‘Halfdan’. Another inscription in the south gallery denotes a man called ‘Are’, a common name in medieval Iceland.

    The Varangian Guard at war

    When a Byzantine emperor rode out to battle, a detachment of Varangians accompanied him. Contingents were often deployed as shock troops with field armies, as fort garrisons, and on naval duties. In distinction from the Varangians who guarded Constantinople, these units were known as ‘Varangians outside the city’. On the battlefield, they fought as elite infantry, usually in a defensive function. The Varangians were often kept to the rear of the main battle line, held in reserve until the conflict reached a critical point.

    The fact that they used Scandinavian equipment along with Byzantine issue is evident in 10th- to 12th-century Norse swords, axe and spearheads found in Bulgaria and Romania. The two-handed broadaxe was a favoured weapon of the Varangians. Along with the contemporary Rus, these weapons gave rise to the epithets by which they were commonly known: the ‘axe-bearers’ or ‘axe-bearing barbarians’.

    Byzantine sources provide various examples of Varangians being sent to battlefields across the empire. Some 300-500 guardsmen were commanded by Emperor Alexios Komnenos in northwestern Macedonia, against the Norman attack of 1081. During the Byzantine-Venetian War of 1171, imperial ships carrying ‘men who bear on their shoulders single-edged axes’ followed Venetian ships escaping Constantinople.

    Besides these land battles, Varangians were employed for suppressing piracy and other naval matters, because of their seafaring backgrounds. los Heimskringla (the chronicle of the Kings of Norway), written in the 13th century, relays that the Varangian guardsman Harald Sigurðarson, later Harald Hardrada of Norway, was to pay the emperor 100 marks for every pirate vessel he captured.

    Famous Varangian Guards

    Harald Hardrada is without question the best-known Viking to have joined the ranks of the Varangian Guard. Following the dethronement and death of his half-brother Olaf II of Norway during the battle of Stiklestad in 1030, Harald fled to Kiev, where he held some kind of military post. From Kiev, he went on to the Byzantine empire and joined the Varangian Guard.

    Harald served as an officer from 1034 to 1043, campaigning far and wide. From Sicily and Bulgaria to Anatolia and the Holy Land, Harald’s time as a Varangian has been considered the climax of his military career. Mientras que la Heimskringla probably exaggerates the favours shown to Harald, it is clear that he made enough money as a Varangian to finance his successful bid for the Norwegian throne.

    Fortunate members of the guard were not limited to Norwegian royalty. Ordinary Varangians such as the Icelander Bolli Bollason (who died c1067) returned to their northern homelands bearing the splendours of Byzantium. los Laxdæla Saga, an Icelandic saga written during the 13th century, recounts that Bolli returned to Iceland carrying a gilded sword and wearing the gold-embroidered silk given to him by the emperor. According to the saga, Bolli’s 11 companions were all wearing scarlet and rode in gilded saddles. Wherever the men took shelter, the saga recounts, womenfolk gazed at Bolli and his companions, for they had been Varangians, still covered in the glory of the Byzantine empire.

    What happened to the Varangian Guard?

    While Scandinavians dominated the ranks during the initial stage of the regiment from c989–1070, the Varangians were destined to become as diverse as the empire that employed them. Following the Norman Conquest in 1066, Anglo-Saxons flocked to the Byzantine empire, eager to join the Varangian Guard.

    In 1071, the Byzantine army suffered a disastrous defeat against the Seljuq Turks at the battle of Manzikert. Emperor Romanos IV was captured, and many Varangians were killed while defending the emperor after most of the army had fled. The depleted ranks of the guard were filled, in part, by Anglo-Saxons, though Scandinavians continued to join the regiment.

    The Fourth Crusade saw Constantinople besieged in July–August of 1203. During the battle, some 6,000 Varangians manned the city walls, achieving several victories against the invaders. On 17 July, when crusaders destroyed a portion of the seawall with their battering ram, it was a contingent of axe-wielding Varangians who did well to repulse them.

    In March–April of 1204, crusaders and Venetians attacked Constantinople once more. The Varangians fought bravely, but after a gate was forced open on 11 April, crusaders rushed in and the Byzantine defenders panicked. On 12 April, the emperor fled, and the Byzantines laid down their arms. Lacking a legitimate ruler to defend, the Varangians followed suit, submitting to the invading army.

    The crusaders subjected Constantinople to a brutal three-day sacking, after which the city became part of a crusader state, the Latin empire. The remaining Byzantine leaders created their own successor states, such as the empire of Nicaea, which would recapture Constantinople in 1261 and reinstate the Byzantine empire. There are indications that a company of Varangians served the ‘exiled Byzantine empire’ in Nicaea. The Latin ruler of Constantinople managed to have a personal regiment of Varangians as well.

    The primary references to Varangians in the 14th century are linked to ceremonial court and guard duties. Early in the 15th century, English Varangians were denoted in a letter from Byzantine emperor John VII to King Henry IV of England, but aside from this letter and a few obscure references, the Varangian Guard was virtually extinct (and barely Scandinavian). In 1453, the Byzantine Empire would perish at the hands of the Ottoman Sultanate, sealing the fate of this famous mercenary corps.

    Noah Tetzner is the host of The History of Vikings podcast, which features scholarly discussions about the history of medieval Scandinavia. His book Viking Warrior vs Frankish Warrior: Francia 799-950 is due to be published by Osprey in 2021

    This content was first published by HistoryExtra in 2020


    Vikings in Byzantium: The Varangians and their Fearless Conquests - History

    It is relatively well known that the Vikings were some of history's greatest travelers, traders, and mercenaries.

    Their reach extended far, as they are credited with finding North America and Greenland, their names drove fear into the hearts of many European mainlanders. What is sometimes less known, however, is exactly how far the arm of the Vikings reached. In actuality, their culture stretched as far east as Turkey and Russia, culminating in their direct influence in the creation of the Kievan State of Rus', lasting well into the thirteenth century.

    According to the Russian Primary Chronicle , one of the foremost texts documenting the Viking influence on Russia, the Varangians—as dubbed by the Greeks and Eastern Slavs—settled in Ladoga, Russia in the mid-750s, and then later in the nearby Novgorod. Not unlike the tracks of the Scandinavian Vikings , their settlements were not initially peaceful as they demanded tribute from the people they had conquered, the Baltic Finns and the Slavs. Because of this, they were initially driven out of Novgorod for a period of time. However, the intriguing twist is that the Finns and Slavs soon began to appreciate the regulations the Varangians had brought to their community and so the Varangians were begged to come back and bring those same regulations with them. It was then that the leadership of Rurik (830-870), from whom a Russian lineage extends, was first recorded.

    Painting of the leader Rurik dated 1672 (Wikimedia Commons)

    Rurik's cousin Oleg was responsible for expanding the Varangians from Novgorod further south, eventually capturing Kiev in 882 and forging a seat of Varangian power there. That seat became the capital of a federation of Slavic states, dubbed the Kievan State of Rus'. Following Oleg, Vladimir the Great's reign saw the introduction of Christianity to the Varangians and their subsequent conversion. Rurik and Oleg's descendants continued to remain in charge of the Kievan State, eventually leading to the foundation of the Tsardom of Russia.

    The Baptism and Christianization of Kievans, a painting by Klavdiy Lebedev. Painted Prior to 1916 (Wikimedia Commons)

    Now, it is no surprise that the Varangians were as aggressive as their northern predecessors. While the named Vikings' desire was to expand their land and wealth across the Atlantic and down into England, one of the main priorities of the Varangians was obtaining the untapped riches of the eastern world. They were so forceful and persistent that they intentionally started wars with the people of Byzantium so that they could pilfer in the event of their victory.

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    The Varangians were a force to be reckoned with because they controlled the two main trades from the east to the west. The Volga Trade was a ninth century route connecting Northern Russia, known to the Varangians as Gardariki, and the Middle East, called Serkland. The trade route was known for transferring goods and wealth from the Baltic Sea to the Caspian Sea, and remained the primary form of transportation and trade until the eleventh century decline in silver. At this time, the Dnieper Route, stretching from the Black Sea to the capital of Byzanitum, Constantinople, took its place, as its directness to the capital provided protection from the Turks.

    Map of European territory inhabited by East Slavic tribes in 8th and 9th century (Wikimedia Commons)

    When the Viking Age ended, the east saw a conclusion to the influx of Scandinavians to their region, and the Varangians began to assimilate and intermarry with the natives. By the time of the fall of Kievan Rus' in 1240 at the hands of the Mongols, the Varangians became relatively indistinguishable from the native Slavs. Despite this fusion of ethnicities, it is important to create a distinction between the Vikings and the Varangians for a better understanding of their impact on the history of Russia.


    Islamic world

    The Rus’ initially appeared in the 9th century, traveling as a merchant, as well as luxury goods such as amber, Frankish swords, and walrus ivory. These goods were dirhams. Hoards of 9th century Baghdad- minted silver coins, particularly in Gotland.

    The economic relationship between the world and the developed countries quickly developed into a sprawling network of trading routes. Initially, it was founded by the Baltic Sea and the Black Sea. By the end of the 9th century, Staraya Ladoga was replaced by the most important center of the Novgorod. From these centers were as far as Baghdad. It has been a great deal to make it true that it has been the case for the world.

    It was necessary to establish centers of economic activities. The first small-scale raids took place in the late 9th and early 10th centuries. The Rus’ undertook the first large-scale expedition in 913 Gorgan, in the territory of the present-day Iran, and the adjacent areas, taking slaves and goods.

    During their next expedition in 943, the Rus’ captured Barda, the capital of Arran, the Republic of Azerbaijan. The Rus’ stayed there and there was a substantial plunder. It was only an outbreak of dysentery among the rus. Sviatoslav, prince of Kiev, commanded the next attack, which destroyed the Khazar state in 965. Sviatoslav’s campaign has been established in order to help alter the demographics of the region.


    Vikings and Religion

    The Viking Age (793-1066) began with sacking monasteries but ended with Viking kings becoming champions of the Church. This change is startling, especially because the struggle between the Vikings and the rest of Europe was so often framed as the battle between Heathenry and Christendom. But how much of a shift was it really, and why did it happen? This article will briefly look at the relationship between the Vikings and Christianity, and some of the impacts the two forces had on each other.

    Norse Attitudes Towards Faith and Viking Raids on Monasteries

    The early Norse had a profoundly ingrained ethos that permeated every facet of their lives and can still be clearly mapped out in the study of their actions – yet they did not even have a word in their language for ‘religion.' Belief in their gods was just an accepted fact for the early Vikings, and their spiritual rituals were usually conducted by their community leaders. There were a small number of priests, seers, shaman, and other professional spiritualists, but these were rare specialists rather than the everyday ministers of faith. Great Pagan temples, like the one Adam of Bremen described in Uppsala, Sweden, were occasional destinations of homage, but much of the regular worship took place outdoors in groves or other natural sites.

    In short, the Norse did not have an organized religion, the way Christians, Muslims, or Jews did, and they were puzzled by these religions when they encountered them.

    Because the Norse did not have an organized religion and had no concept of sin and salvation, they never made any real attempt to proselytize or spread their faith. There were a few instances of them turning Christian shrines into Pagan ones, but these were usually part of a broader military strategy. Doubtlessly, some people who were taken by the Vikings or whose lands fell under their control adopted the Norse faith, but evidence shows the majority did not. Similarly, the distressing cruelty some Vikings inflicted on Christian priests, monks, and nuns were also military "shock and awe" or merely the depravity of individual raiders.

    For the people of Early Medieval Europe, monasteries and abbeys were not just places were monks chanted and prayed. They were the centers of learning, music, and culture. Kings and nobles patronized them to display their personal riches, largess, and piety and great wealth aggregated there. But this wealth was usually poorly-defended, and so these centers became the prime targets of Viking raids.

    Vikings even attacked their own religious centers. En el Saga of Ragnar Lothbrok and His Sons , Ivar and his brothers sack a Pagan shrine for no other reason than it will bring them riches and fame. By the late-10 th and 11 th centuries, Christian Vikings would still sometimes attack monasteries, and non-Norse Christian kings would plunder Christian centers sponsored by Norse leaders. Even for some non-Norse combatants in this violent age, churches and monasteries began to be seen as soft-target assets of a competitor rather than sacrosanct houses of God.

    So, what we see from a close examination of the sources is that for most Vikings the extensive attacks on religious sites was not about promoting their faith or suppressing another. It was about the money.

    Christian Views of Viking Invasions

    Most of our non-Norse primary sources on the Vikings were written by churchmen and contained a religious perspective of the events. While the Norse believed that fate governed all things, Medieval Christians believed that God governed all things. Therefore, it was a tremendous blow when the seemingly-invincible Vikings desecrated churches with impunity. Many people concluded that God was using the Vikings to punish Christendom for some as-yet-unidentified sin.

    In the military and material sense, however, this perspective did not yield immediate benefits. Every Viking victory undermined confidence. Instead of trying to learn from strategic mistakes and get better at fighting the fierce northerners, some Christian leaders concluded they needed to pray and supplicate more – and then became increasingly depressed when they lost the next battle anyway. Thus, the Vikings achieved a strong psychological edge over the armies they were fighting, and it was not until the Christians began racking up some victories (almost a generation later) that they could clear their head and start to solve their Viking problem.

    Early Missionaries to Scandinavia

    Carolingian rulers sent several missionary envoys to Scandinavia (especially Denmark) starting in the 9 th century. While it must have been a daunting task to bring Christianity to the fierce Viking homelands, these missionaries were usually received peacefully.

    However, the missionaries did face the significant obstacle of language. While part of the same linguistic family as other Germanic tongues, Old Norse had changed dramatically over the past few centuries. It was difficult for the missionaries to become fluent enough to meet the poetic standards the Vikings valued. Ultimately, it was not to be the missionaries that converted Scandinavia. It was to be the Vikings themselves.

    Changing Norse Attitudes Towards Christianity

    Gradually, the disdain for Christianity the early Vikings held shifted. One of the reasons for this was that Christian forces began to win battles and earn the respect of their Viking enemies. Men like Alfred the Great in Britain, King Constantine in Scotland, and Mael Sechnaill in Ireland devised strategies that broke the spell of Viking invincibility.

    Simultaneously, some churchmen – disgusted with their royal patrons’ inability to defend them – started leading forces themselves. Some of these bishops and abbots were of noble birth and so had military training, and they could be charismatic and successful leaders. Monasteries built towers (like the one at Glendalough, Ireland) to stave off Viking attacks, and men like Wessex’s Bishop Heahmund fought and died heroically in battle. The Vikings noticed this, and it helped them to see the Christian god as a war god they could better appreciate. This militant response to Viking invasions was to have far-reaching (and often negative) effects on the Church in the Middle Ages and is one reason why a chess board has bishops as powerful pieces.

    But of all the things the Vikings encountered, what finally changed their mind about Christianity the most was contact with the Byzantine Empire. Starting in the 9 th century, Swedish Vikings and the hybrid Kievan Rus began to fight with – and eventually for – Constantinople (now Istanbul in modern-day Turkey).

    Constantinople was by-far the most magnificent city the northerners had ever seen. It was opulently wealthy, and the city alone had more people living there than all of Sweden. It was also the first naval power the Vikings encountered that was able to stand up to them. los Heimskringla sums up the Viking impression of “the Great City” when – upon entering the gates for the first time – Harald Hardrada tells his followers to close their gaping mouths lest they look like fools.

    In the 10 th century, Byzantine Emperor Basil II “the Bulgar Slayer” instituted the Varangian Guard – an elite unit of 6000 ax-wielding Vikings. While initially made up of Swedes and some Rus, the Varangian Guard soon attracted Norse warriors from all over the Viking world. Brave men of ability would distinguish their careers in the service of the Christian emperors for the tremendous prestige, glory, and wealth it guaranteed. These men did not only return home with cash and stories to tell, but with a broader perspective of the world.

    Forced Baptism and Top-Down Conversion

    On the eve of the Viking Age, the Frankish Emperor Charlemagne forced multitudes of Pagan Saxons in mainland Europe to convert at sword point. Sacred oak groves were cut down, and those who resisted were allegedly massacred. The kings of Christendom were rarely to be in the position to do the same to the Vikings.

    Baptism was increasingly demanded of the leaders of defeated Viking armies, though. For example, Alfred the Great required the Danish Sea King, Guthrum, to be baptized along with about 30 of his jarls. One of these jarls reportedly joked that this would be the twentieth time he was baptized, and then complained that the white baptismal garment was not up to his usual quality. His attitude was probably typical.

    Kings like Alfred were less concerned with the state of the Vikings’ souls and more concerned with trying to find some means of enforcing peace. It was hoped that inclusion in the Church might be one more way to exert some influence – however small. The Christian kings also had to navigate their own political realities, as many of their nobles and bishops may have been critical of making treaties with “the heathens.” Viking baptisms removed some of this pressure.

    Overall, the experiment seemed to work. While the English could never entirely count on Guthrum, he did keep the peace after his baptism. Considering he had been a model of Viking cunning before baptism, one can only conclude that there was something about Guthrum’s position and new-found legitimacy that the Dane liked. Similarly, the great Viking, Rollo, accepted baptism to claim Normandy from the Frankish Emperor, Charles the Simple, and used his new-found ties with the Church to strengthen and advance his realm.

    Ironically, more Norse would be forced into Christian conversion by Vikings than by the kings of Christendom. From the late-tenth century onward, Norse Viking kings like Harald Gormsson (aka Harald Bluetooth), Olaf Tryggvason, Olaf the Stout (“Saint Olaf”), and Magnus the Good all believed in Christianity’s benefits for national cohesion.

    In the east, Vladamir the Great of the Viking-hybrid Kievan Rus came to the same conclusion. Supplanting their native faith with Christianity (sometimes by arms) and aligning themselves with Rome or Constantinople became key components of their empire-building.

    Eventually, even Iceland would see Christianization as just “keeping up with the times,” and their parliament (the Althing ) would vote to make Iceland Christian in the year 1000.

    Bottom-up Conversion

    When the Vikings raided, they took everything of value that they could carry, including people. Vikings were notorious slavers. Some of these captives were sold far away in the teeming slave markets of the booming Islamic east. Others they kept for themselves.

    The Vikings also began staying longer and longer into the lands they raided and often intermarried with the people they met there. For example, the Irish annals mention groups of Norse-Irish as early as the 840s. Recent DNA research has revealed that about 25% of the males and 50% of the females of the founding population of Iceland (i.e., 870-930) were Irish or Scottish.

    This all meant that Norse households became increasingly mixed in terms of faith. The Icelandic sagas reflect this. One such example is found in Erik the Red’s Saga . In it, Leif Erikson converts his mother to Christianity, and she subsequently refuses to sleep with her husband, Erik, until he converts, too. The skald adds wryly, “ this was a great trial to his temper .”

    The sagas show that many times these religiously-heterogeneous households were as happy and productive as need-be, while other times the clash of faiths could lead to big problems. En el Greenlander’s Saga, one of the expeditions to America breaks up because of religious strife amidst the parties, and in the Saga of Burnt Njal , two inseparable brothers fight against each other at the Battle of Clontarf, split along religious lines.

    How Were Vikings Different After Becoming Christian?

    Though the Viking Age would end and the Norse warrior ethos eventually cool as Scandinavia became more like the rest of Europe, the Christian Vikings of the 10 th and 11 th century did not behave much differently than their Pagan counterparts. They were still extraordinarily warlike and about as likely to plunder, take slaves, have multiple wives, engage in blood feuds, and display other typical features of Vikings anywhere. They were just as daring in exploration. Some of the most savage, intrepid, and successful Vikings – like Harald Hardrada, Amlaib Cuaran, Sytric Silkenbeard, Leif Erikson, and Cnut the Great – were Christians by choice.

    Viking values of total commitment in battle and placing glory over life itself also did not change. Clear evidence of this can be found in the Battle of Clontarf (Ireland, 1014) and in the Battle of Stamford Bridge, (England, 1066) in which mixed-faith Viking armies chose annihilation rather than dishonor and suffered casualty rates of 80-90 percent. These battles, and the others like them, showed that for the Vikings it did not really matter whether they were going to Heaven or Valhalla.

    The Norse Conversion Experience: Pluralism, Syncretization, Replacement, and Cultural Legacy

    Many early Viking Christians seem to have just incorporated Christ into their cosmology rather than completely rejecting their old ways. We find sayings in the sagas like, " On land I worship Christ, but at sea I worship Thor. " This was not apostasy – just what the pre-modern polytheistic mind considered pragmatic. Other examples of this pluralism (that is, acknowledging both religions as true in their own way) abound in archaeology, where Mjolnir (Thor’s Hammer) amulets have been found in the same graves as crosses. One archaeological dig even turned up a casting mold that could make a Mjolnir and two crosses at the same time (see photo).

    There are many examples of this “Christian polytheism” in the historical record too, such as when a dying Rollo of Normandy gifted 100 pounds of gold to his local Christian churches and then hanged a hundred prisoners as sacrifices to Odin. Professor Kenneth Harl (2005) of Tulane University generalizes that “it usually took Vikings two or three generations to figure out what monotheism was.”

    Hardliners in the Church tried to convince the Norse that their old gods were lesser spirits – or, basically, demons. This was a hard sell. The Norse revered their ancestors, and their ancestral gods seemed impossible to remove from their cultural identity. Over the next few hundred years, some Scandinavians would settle into this opinion, but it was not the most popular one. The idea that the old gods remain "alternative powers" (demonic or otherwise) did eventually take root in Icelandic magic, such as what one finds in the Galdrabok grimoire.

    Other Norse Christians around the Viking Age and after took a different view. They held that the old ways served their purpose but that their time had passed. We see later Scandinavian Christian monks describe an early king as “ a favorite of Odin ,” without any sort of religious apology. In the view of many, the old gods had already perished in Ragnarok, and the world was reborn as the Christian world they lived in.

    By the time Snorri Sturluson and other Icelanders were writing down the sagas and poetry of their ancestors, symbolic ties and Christian themes were being identified (some experts say, adicional ) to their old lore. For example, Odin’s son, Baldur, with his kind nature, unjust death, and glorious resurrection became allegorically associated with Jesus. As another example, crusading descendants of Vikings identified most with the Odin-like qualities of the Old Testament God. Evidence of this syncretization and culture blending remains evident in the holiday traditions, such as Christmas/Yule.

    By the early 12 th century, Denmark had 2000 churches. Norway and Sweden each had about 1000. Sweden seems to have held on to Paganism the longest, due to its isolation and differences in its political transition from its neighbors. One of the tools archaeologists use to determine “thorough” Christian conversion from native religion is by looking at burial practices. Based on such findings, Scandinavia was Christian in practice by the end of the 12 th century.

    The conflict of ideas between Nordic Paganism and Christianity was one of the defining features of the Viking Age. Very gradually, many of the Norse began to adopt Christianity in response to their changing conscience and expanding world view. Christianity did not end the Viking Age, or make the Vikings not be Vikings anymore. Some of the most epic and brutal battles ever fought were by Christianized Vikings. However, Christianity was recognized by both sides as one of the clearest pathways to bringing the Norse into the broader European community. Rulers of England, France, and Byzantium used it to harness the northerners’ energy while Norse kings used it to advance their drive for power and nation-building.

    Christianity and inclusion in the Church, along with changing economic, military, and political circumstance made the Scandinavia of the 12 th century very different from the Scandinavia of the 9 th century. But focusing too much on this delivers an inaccurate picture. For most of the three centuries the Vikings were exploring the oceans, trading with the far corners of the earth, and fighting all comers, the Christians and Pagans amongst them were moving in and out of conflict and cooperation. Like Odin, the Vikings did not just have a fierce nature, they also had a curious one. Through both their old and new faiths, they found different ways to understand their world and different self-expression in art and action. Though the contact between the two faiths could be violent, in some ways, it could also be synergistic.

    Contributing Author

    David Gray Rodgers is a fire officer, college lecturer, historian, and novelist. El es el autor de Usurper: A Novel of the Fall of Rome y coautor de Sons of Vikings: History, Legends, and Impact of the Viking Age.

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